アイラのカルト蒸留所「アードベッグ」の魅力に迫る

 ウイスキーの魅力は?と聞かれた時に皆様は即答できるでしょうか?
おそらくはウイスキーが好きになれば好きになる程に答えるのが難しくなる質問ではないでしょうか。スペイサイドモルトの華やかな香味、バーボンのアタック、キャンベルタウン独特の潮気、どれも魅力的な特徴です。
 そして煙るようなスモーキーさを魅せてくれるピーテッドウイスキー…このピートの魔力に取り憑かれた人々の多くは、往々にしてスコットランド辺境の小さな島に憧れを抱くのです。そんなアイラモルトフリーク達にあって一際熱烈で狂信的(失礼)な集団こそが「アードベギャン」…アイラ南岸の小さな岬に佇むアードベッグ蒸留所に魂を捧げた酔っ払いどもなのです!(重ねて失礼)
 そんなアードベギャン達のお祭り、アードベッグデイが先日開催されました。アイラフェス最終日、毎年コミカルな演出で我々ウイスキーファンを楽しませてくれる一大イベントです。残念ながらリモート開催となってしまった今年はドラゴンの伝説をテーマにしたもので、大真面目にふざける愉しげな大人達の様子が中継されていました。かく言う筆者もアードベッグ片手に翌朝4:00まで齧り付き次の日の昼まで爆睡、英国との時差を恨むことになりました…。
 今回はそんなファンを魅了してやまない蒸留所、「アードベッグ」の魅力の一端をさぐっていきましょう。

 
目次
1.波乱に満ちた蒸留所の歴史
2.強烈なピートとアイラ唯一の精留器
3.情熱的なスタッフ・そしてファンとの絆


 
1.波乱に満ちた蒸留所の歴史

 1815年に設立されたアードベッグ蒸留所は、今やアイラで最もスモーキーで複雑な味わいを持つアイラモルトとして世界中にファンを抱えています。しかし、この繁栄を手に入れるまでアードベッグが歩んだ道のりは決して平坦な物ではありませんでした。
 1815年に設立、長く個人経営の時代が続いた後1959年に法人化されアードベッグ・ディスティラリー社が誕生。1977年にはハイラム・ウォーカーの所有となりました。
 ところが当時はブレンデッドウイスキー全盛期、パワフルでスモーキーなアードベッグは正直言って流行とは真逆…!!モルト原酒の過剰在庫も相まって1982〜1989年の間操業停止を余儀なくされます。その後アライド社の傘下で操業が再開されますが、1996年には再び閉鎖。古い蒸溜設備を抱えたままその歴史を閉じるかに見えましたが、1997年にグレンモーレンジ社によって買収。ビル・ラムズデン氏をはじめとした専門家達のプロデュースによって代表作たる「アードベッグ10年」をはじめ、年毎の魅力的な商品リリースを経て不死鳥の如き復活を遂げたのでした。
 
2.強烈なピートとアイラ唯一の精留器

 アードベッグの大きな特徴の1つがアイラでも1、2を争うピーティでスモーキーな香味。かつては蒸留所のキルンから煙が絶える事はありませんでしたが、現在この香味を支えているのはアイラ最大のモルトスター、ポートエレンです。55PPMのピーテッド麦芽はアードベッグを支える生命線。アードベッグ全製品に共通する、煙るようなスモーキーさの源となっています。
 アードベッグのもう一つの魅力はこの強烈なスモーキーさの奥にあるフルーティで繊細な甘味です。この一見相反する特性「ピーティ・パラドックス(矛盾) 」こそが、アードベッグがアードベギャン達の心を捉えて離さない最大の要因ではないでしょうか。
 この特徴を決定づけている物の正体を特定するのは簡単な事ではありません。スピリッツを採取するミドルカットの幅、発酵槽の性質、酵母の種類など様々な要因はあります。同じポートエレンモルトスターのピーテッドモルトを使っている製品は、カリラ・ラガヴーリンをはじめ多々ありますが、この製法による味の違いこそウイスキーの面白みではないでしょうか…。
 ともあれ、アードベッグにあって他のアイラ蒸留所にはない設備、おそらくはこの甘さとフルーティさの生成に一役買っているのが、蒸留機に取り付けられた精留器「ピュアリファイアー」の存在でしょう。初留スチルとコンデンサーの間に取り付けられているそれは、パイプの間を通る蒸気を冷却する働きを持っております。これによって重く雑味のある成分をスチルに還流し、軽く華やかな成分を集中的に次の蒸留に回すことができるのです。また、この装置があることで銅板と蒸気が接する機会が単純に増加し、腐った野菜やゴムのようなネガティヴな香りの原因となる硫黄分を漸減する役割をも果たしております。
 華やかにしてスモーキー、重厚にして繊細というアードベッグのパラドクシカルな味わいにはこのようなバックグラウンドがあるのでした。
 
3.情熱的なスタッフ・そしてファンとの絆

 どの蒸留所もそうですが、そのウイスキーの質を決定づけるキーマンが存在しております。アードベッグ蒸留所におけるその人を挙げるとすれば「ビル・ラムズデン博士」でしょう。グレンモーレンジカンパニーの最高蒸留責任者である彼の名は、ウイスキーの深遠な沼に片足を突っ込んだ物であればまず耳にした名前でしょう。
 そして今年蒸留所所長を惜しまれつつも勇退した「ミッキー・ヘッズ氏」。過去13年のアードベッグの栄光はこの2人が担ってきたと言っても過言ではありません。彼らとスタッフの創作意欲と情熱によって、フラッグシップボトルたる10年をはじめ、「アンオー」・「ウーガダール」・「コリーヴレッカン」、そして期待のヤングエイジ「ウィー・ビースティ」、何れ劣らぬ個性を持ったスタンダードボトルが生み出され、都度ファンの話題をさらっていきました。年毎にリリースされるアードベッグデイの特別ボトルなども今や取り合いになるほどの人気です。
 ミッキー・ヘッズ氏はアードベギャン達のファンクラブ「アードベッグコミッティ」の会長も務めており、活発にファンたちと交流しております。かく言う私もコミッティメンバーで、折々に送られてくるウィットに富んだメッセージ・そしてユーモアあふれる企画を楽しみにしている一人でした。
 彼の後を継ぎ蒸留所所長となった、コリン・ゴードン氏にもその旺盛なサービス精神は受け継がれているようで、先日のアードベッグデイ中継には自ら中世の鎧を着こんで登場。アードベッグ蒸留所を脅かしたドラゴンの襲撃とその結果出来上がった今年のボトル「スコーチ」について面白おかしく語ってくれていました。
 そして彼を置いてアードベッグは語れない。我らがマスコット、ジャックラッセルテリア犬の「ショーティ」君。キュートな彼の魅力はアードベギャン達の語り草です。
 
 特徴的な味わいのウイスキーと個性的なスタッフの面々、そして熱狂的なファンの存在で今日のアードベッグは成り立っています。どうでしょう。一気にファンにはならないまでも少しは飲んでみたくなっていただけたでしょうか。
 一発で嫌いになるか、一発でのめり込むか…なんて言われている恐ろし気なウイスキーですが、結局の所飲んでみなければ始まらないのです。いかがでしょう。アードベッグ沼に飛び込んでみては…
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…なんて、ベタベタなセールストークで〆てしまいました。こういうの一回書いてみたかったんですよね…悪ノリしすぎて怒られるかしらん… なんて不安と共に今回は筆を置かせていただきます。

(本文・須藤 元)

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